viernes, 25 de noviembre de 2016

Incremento en los Fondos para la Ciencia en el Reino Unido.

Esta vez escribimos, dando continuidad al tema de políticas en  ciencia y tecnología, para comentar la publicación de Pallab Ghosh en el portal de noticias de la BBC. Para titular el artículo Ghosh pregunta si para la Primer Ministro británica Theresa May es este un momento de alta temperatura de tecnología, referida como "Calor Blanco". La referencia del "Calor Blanco" la toma de una frase pronunciada en 1963 por Harold Wilson, en ese entonces lider del Partido Laborista. Con esa frase, Wilson ilustraba la necesidad del calentamiento producido por una revolución científica para llevar a su país a la prósperidad.

Theresa May                      Harold Wilson 

El pasado 21 de Noviembre, Theresa May pronunció un discurso, en la conferencia anual de la CBI (Confederation of British Industry), en el cual anunció un gran incremento en los fondos para la investigación y desarrollo en ciencia. El artículo de Ghosh relaciona el anuncio de May con los efectos que la salida de la Unión Europea está teniendo, o se teme que tenga en el futuro próximo, sobre el sector de la ciencia . 

El hecho de que el Reino Unido perteneciera a la Unión Europea benefició particularmente a la comunidad científica, según se alega. Cada año se han recibido alrededor de 850 millones de libras esterlinas en fondos para investigación de la Unión Europea. Para tener la calidad de miembro de manera completa, en los principales programas de investigación de la UE, se requiere movilidad libre para el trabajo. Se dice además que las universidades británicas emplean 30.000 científicos con ciudadanía europea.

El artículo afirma que ya en el presente existen reportes de científicos del Reino Unido que han recibido rechazo en sus solicitudes de fondos a la UE. Asimismo dice, que ciudadanos europeos no están aceptando puestos de trabajo en universidades del Reino Unido por no sentirse seguros sobre su estatus de residencia y la incertidumbre sobre si recibirían fondos de la UE.

Así que se especula que el anuncio de invertir más en ciencia y tecnología pareciera buscar compensar los efectos negativos que está teniendo el Brexit sobre el sector. Es interesante hacer seguimiento a la evolución de este momento político porque los efectos alcanzarán seguramente a redes de investigación que van más allá de las instituciones involucradas directamente en la UE y el Reino Unido. 


lunes, 21 de noviembre de 2016

El Brexit y la ciencia en el Reino Unido

Según se reporta en la revista Science de la AAAS, un comité del Parlamento del Reino Unido de Gran Bretaña e Irlanda del Norte, presidido por Stephen Metcalfe MP, ha manifestado que la incertidumbre sobre el establecimiento del Brexit amenaza con socavar algunas de las colaboraciones internacionales en las que participa el Reino Unido. Se afirma que es necesario decirle a los científicos de la Unión Europea que se les permite permanecer. Esto sería una manera en la cual el Gobierno podría reducir la incertidumbre.

Dado que las medidas para la salida del Reino Unido de la Unión Europea están en discusión, los miembros del parlamento llaman a que el Gobierno actúe rápidamente en la definición de una visión para la ciencia. Ellos llaman a que en la próxima declaración de otoño, el Gobierno demuestre su compromiso en hacer de la ciencia y la investigación un eje de su economía después del Brexit y de ponerlas en el corazón de una nueva estrategia industrial.

Una de sus peticiones consiste en que el departamento creado para la negociación de separación (Department for Exiting the European Union (DExEU)) contrate a un asesor científico jefe como una cuestión prioritaria.

Casas del Parlamento, Palacio de Westminster.
(DaniKauf - Trabajo propio - CC BY-SA 3.0)


sábado, 19 de noviembre de 2016

La Medalla Presidencial de la Libertad otorgada a científicos en EE. UU.

El presidente Barack Obama va a premiar, el próximo 22 de Noviembre, a 21 ciudadanos con la Medalla Presidencial de la Libertad. Este reconocimiento, que se considera el más alto otorgado en los EE. UU., se otorga a personas que hayan hecho contribuciones meritorias a los intereses nacionales de su país. 

Entre las personas reconocidas se encuentran deportistas como Kareem Abdul-Jabar y Michael Jordan. También hay artistas de la música y el cine como Diana Ross y Robert Redford y otros famosos. Se incluyen líderes comunitarios como Elouise Cobell. La lista completa puede leerse en este enlace de la Casa Blanca

El interés de reportar el hecho en este blog se dirige a señalar que un grupo de científicos recibirán la distinción. Son ellos Richard Garwin, Margaret H. Hamilton y Grace Hopper.

Richard Garwin es un físico, que hizo su doctorado bajo la dirección de Enrico Fermi. Garwin fue el autor del diseño usado en la primera bomba de hidrógeno en 1952. Este científico ha trabajado en física nuclear y de bajas temperaturas, detección de radiación gravitacional, imágenes de resonancia magnética (MRI), sistemas computacionales, impresión laser y también como asesor presidencial en políticas de control de armas nucleares.

Richard Garwin 1980, A.T. Service  CC BY-SA 3.0
Margaret Hamilton es matematíco y computista, trabajó en desarrollo de software para la misión Apolo. Trabajó en software asíncrono, secuenciación  y sistemas de toma de decisiones que involucran al humano (human-in-the-loop). Actualmente dirige Hamilton Technologies Inc. Una foto suya, de pie junto a una pila de papel que contiene código impreso de la misión Apolo, se ha vuelto famosa.


Grace Hopper recibirá un premio póstumo pues falleció en 1992. Ella fue militar y computista. Estuvo involucrada en computación y desarrollo de programas entre los años 40 y 80 del siglo pasado. Colaboró en la construcción de la UNIVAC y en el desarrollo de compiladores, enseñó matemáticas en el Vassar College. 

By Unknown (Smithsonian Institution) (Flickr: Grace Hopper and UNIVAC) [CC BY 2.0 (http://creativecommons.org/licenses/by/2.0)]
Puede ser materia de debate si los premios son merecidos o forman parte de una política de Estado particular. Sin embargo, parece que el reconocimiento a personas distinguidas estimula el trabajo creador y motiva a nuevas generaciones a dedicarse a tareas necesarias para los países y la humanidad toda. 








domingo, 5 de junio de 2016

HGP-write. Construyendo genoma humano desde los componentes químicos.

Según se reporta en el portal de la revista Science existe una propuesta científica llamada HGP-write, Human Genome Project–Write (Proyecto de Genoma Humano - Escribir), cuyo objetivo es sintetizar genomas completos, de humanos y de otras especies, a partir de los componentes químicos y además hacerlos funcionar en células vivas. 

El contenido de la propuesta está publicado en otra sección del portal. Participan un número grande de investigadores de diversas instituciones. Jef D. Boeke aparece como autor para correspondencia y está asociado al Instituto de Genética de Sistemas del Centro Médico Langoney de la Universidad de Nueva York. Se cuentan otros veinticuatro autores de prestigiosas instituciones que incluyen el MIT, Universidad de California en Berkeley, la Universidad de Edimburgo, Universidad John Kopkins, Universidad de Yale, Universidad de Washington, Harvard, entre otras. 

Para justificar la investigación explican que aunque la secuenciación, análisis, y edición de ADN siguen avanzando vertiginosamente, la capacidad para la construcción de secuencias de ADN en las células se limita principalmente a un  pequeño número de segmentos cortos. Esto restringe la capacidad de manipular y comprender los sistemas biológicos. Dadas estas condiciones, hacen la propuesta del HPG-write buscando llegar a una mayor comprensión del mapa genético que podría provenir de la construcción de grandes genomas animales y vegetales (en el orden de las gigabases Gb), incluyendo el genoma humano. De manera colateral, se contribuiría en el desarrollo de herramientas y métodos para facilitar la síntesis y la edición de los genomas a gran escala.

Obviamente, la propuesta ha generado alarma y discusión sobre los diversos aspectos éticos. ¿Podrían los científicos crear seres humanos con ciertos tipos de rasgos o características? ¿Podrían crear personas particularmente aptas para ser soldados? ¿Podría ser posible hacer copias de determinadas personas? Son aspectos que debe abordar la comunidad científica y toda la humanidad. 

Estructura del ADN (Imagen de Dominio Público)

viernes, 3 de junio de 2016

Demostración computarizada del problema de las ternas pitagóricas booleanas.

El problema de las ternas pitagóricas booleanas consiste en averiguar si es posible asignar uno de dos colores (por ejemplo, rojo o azul) a cada número entero, de modo que no haya ningún grupo de tres números a, b y c para los que se cumpla que a2 + b2 = c2 y que sean todos del mismo color. Ejemplos de ternas pitagóricas serían 3, 4 y 5 porque 9 + 16 = 25 entonces a los números 3, 4 y 5 no debería asignarse el mismo color para satisfacer las condiciones del problema. 

La revista Nature reporta que Oliver Kullmann  (Universidad de Swansea) y Victor Marek (Universidad de Kentucky en Lexington) encontraron una demostración asistida por computadora que requirió 200 Terabytes. La noticia para Nature es que esta es la demostración que ha requerido más memoria en la historia de este tipo de pruebas. La revista española Investigación y Ciencia divulga en castellano lo publicado en Nature. 

Lo que lograron probar los investigadores es que es posible colorear con dos colores todos los enteros hasta el número 7824, de manera que todas las ternas pitagóricas tengan un número de un color diferente. Probaron también que es imposible colorear el número 7825 sin que aparezca una terna pitagórica en la cual los tres números tengan el mismo color. Para la prueba usaron el paradigma Cube-And-Conquer (Eleva al cubo y conquista) y usaron un cluster de computadores de 800 núcleos en una corrida de dos días. Sus resultados los publicaron en arXiv.org.

Grilla de 7824 celdas que muestra una solución del problema de las
ternas pitagóricas (Imagen de Marijn Heule en Nature) 


martes, 31 de mayo de 2016

Daedalus, Origami de ADN automatizado.

El portal de noticias del MIT publica un reportaje de Helen Knight que informa sobre los avances en algoritmos para construir estructuras de ADN. Estas estructuras  de ADN,  de escala nanoscópica, se construyen en la práctica actual a partir de hebras de ADN mediante un proceso manual que es laborioso y complejo y se conoce como origami de ADN.

El desarrollo de un algoritmo que puede construir las nanopartículas de  ADN automáticamente es una novedad.

El algoritmo parte de una representación geométrica en 3D de la forma final del objeto y a partir de allí decide como debe ser ensamblada la estructura.

El líder del equipo de investigación es el profesor del MIT Mark Bathe, PhD,  quien dice que su estrategia cambia el problema que habitualmente consiste en que un experto diseñe el ADN necesario para sintetizar el objeto, a uno en el cual el objeto es el punto de partida y las secuencias necesarias las determina el algoritmo.  Declara además que su esperanza es que esta automatización haga más amplia la participación de otros en el paradigma de diseño molecular.

El algoritmo recibió el nombre de DAEDALUS (DNA Origami Sequence Design Algorithm for User-defined Structures), en referencia a Dédalo de la mitología griega cuyo oficio era el de arquitecto y artesano, a quien se le atribuía el diseño de laberintos.

Ahora el equipo investiga en el desarrollo de aplicaciones para las nanopartículas de ADN construidas por el algoritmo DAEDALUS. Una de esas aplicaciones es un andamio para péptidos virales y proteínas que pueden ser usadas como vacunas.

Superficies 3D  vs las representaciones basadas en ADN de diversas nanopartículas diseñadas por el algoritmo DAEDALUS. (Imagen de Digizyme)

lunes, 30 de mayo de 2016

Preocupación por relación entre la radiación del teléfono móvil y el cáncer.

Varios medios han publicado en fecha reciente información sobre resultados de una investigación que encontró correlación entre la exposición a la radiación del teléfono móvil y el desarrollo de cáncer de cerebro y corazón. 

El estudio del Programa Nacional de Toxicología de los Estados Unidos (US National Toxicology Program, NTP) aparece publicado en un preprint de bioRxiv que se presenta como resultado parcial. 

En el artículo se describe como se diseñó un sistema de exposición de los roedores a radiofrecuencia, a las frecuencias y modulaciones que se usan en la industria de las telecomunicaciones. Se dice que la ocurrencia de dos tipos de tumores (gliomas malignos en el cerebro y schwannomas de corazón) en ratas Harlan Sprague Dawley machos se consideran de particular interés.  

Este estudio todavía debe ser sometido a revisión por pares pues es un pre-print todavía no arbitrado. Sin embargo ha levantado mucho interés por el impacto que podría tener en para la salud pública. Pueden seguirse algunos enlaces a medios que han dado cobertura noticiosa a la investigación: Revista Science AAAS, Scientific American, Revista TIME,  CBS Filadelfia,  y muchos otros.